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文/陳建志醫師 (元景耳鼻喉科神經科)

(本文詮釋自2017年1月4日紐約時報中文網之「如何讓你的大腦青春永駐」(http://cn.nytimes.com/opinion/20170104/how-to-become-a-superager/zh-hant/),作者為東北大學心理學教授莉莎·費德曼·巴瑞特(Lisa Feldman Barrett),初級中文翻譯為李瓊) 

 

請您看看週遭的老人 (已經超過65歲者)

 

有些已經罹患老年性精神障礙,正苦於健忘或專注力不良,但有些人仍保持著敏銳與聰慧,家父是一名醫師,剛過70大壽,他從未戴過老花眼鏡,仍然在診所中忙碌,可以為患者施行精密的手術,沒有一天閑著,更令人驚訝的是,他目前還負責整個診所的電腦網路系統,不輸給一名電腦工程師。

 

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為什麼有些老人的頭腦依舊敏捷,但有些人卻每況愈下呢?

 

神經學家馬塞爾·梅蘇拉姆 (Marsel Mesulam) 創造出的一個相當特殊的名詞「超級老人」(superager)」,專指那些仍保持高度記憶力和專注力的老年人,不僅超越同一年紀的老年人,還不亞於健康活躍的年輕成年人。

為了了解「高級老人」的成因,東北大學心理學教授 莉莎·費德曼·巴瑞特 (Lisa Feldman Barrett) 特地跟麻賽諸塞州總醫院的同事們,對此做了研究。

他們研究方法,則使用功能性腦部磁振造影,對17名「超級老人」進行掃描,把結果跟同齡其他老人做了比對。結果發現,固然年齡會使一般老年人的大腦皮質和灰質變得較薄,稱之為老年性腦萎縮 (senile atrophy),但超級老人的腦部則跟年輕成年人沒有差別,似乎沒有受到歲月的影響

 

請您猜猜,大腦中跟「聰慧敏捷」有關的重要區域在哪呢?

 

相信大多數人或科學家都會直覺是管「認知性」功能的區域,或是致力于思考的區域,例如外側前額葉皮質 (lateral frontal cortex),但事實上是跟管「情緒性」功能有關的區域,例如中扣帶皮質 (middle cingulate gyrus) 和前腦島 (anterior insula)。

會有這種誤解其實並不意外,因為過去神經醫學仍存著關於「認知性」和「情緒性」腦部區域之間的誤解。

 

錯誤的「三重腦」模型假說

 

這種誤解起自在二十世紀40年代,當時保羅·麥克萊恩 (Paul MacLean) 醫師認為人類大腦共有三層,稱之為「三重腦」模型

● 內層:最為古老,承襲自爬行動物,被認為含有關於基本生存能力的神經迴路。

● 中層:是「邊緣系統」,被認為含有著承襲自哺乳動物的情緒性神經迴路。

● 外層:據說掌管唯獨人類才有的理性思維。

這種假說開始在媒體、商界和某些科學圈子裡流傳開來,至今仍讓大多數人深信不疑。但早在數十年前,研究大腦科學的專家開始質疑這種假說,因為發現人類的大腦並非沉積岩,大腦功能與認知功能的成長與進步,絕對不是像河內的泥沙般逐層累積而成,而是像一家正在營運的公司,一邊拓展業務,也一邊重組內部結構

 

「邊緣系統」才是關係著「超級老人」智能表現的樞紐

 

當年麥克萊恩醫師眼中掌管情緒的腦部區域,例如「邊緣系統」,是腦內平常用來通信的樞紐,不僅僅是關乎情緒,還關乎著很多重要功能,例如語言、壓力、內臟器官功能的調節,甚至還關乎著如何把五種感覺 (視、聽、味、嗅、觸) 協調融會在一起,成為一種「綜合性感覺」。

現在,莉莎·費德曼·巴瑞特教授的研究顯示,這些樞紐區域對於超級老人的智能表現極具意義;這些區域越厚,受試者在參加記憶力和專注力測試時,表現就越好,例如請他們記住一長串名詞,還能在20分鐘後複述一次

 

如何才能成為超級老人?在您上了年紀以後,有哪些行為或活動可以保持頭腦敏銳?

 

目前最佳的解答是:努力去做點事吧!

 

很多研究都已注意到,當人們嘗試去執行困難的任務時,不論是需要付出體力還是腦力,都會增加這些關鍵的腦部區域的活動。因此,劇烈運動和拚命思考確實可以維持這些腦部樞紐區域的厚度,例如,家父每週都會撥空去郊區的農地耕作,現在還在思考如何擴展診所業務,服務更多的患者,並時時跟我們討論學術論文,辯論醫學知識與治療邏輯。

 

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不過,想要變成超級老人其實並不輕鬆,因為過度使用這些腦部樞紐區域後,反而會使您變得疲憊、難受與沮喪。請想想您上一次為了解一道數學難題而絞盡腦汁,或者是為了挑戰體力極限而咬緊牙關的情況,當下確實是相當地不適。套用一句美國海軍陸戰隊的格言「疼痛是虛弱離開身體的表現」,也就是說,運動或勞動所帶來的不適,正意味著您正變得更強壯與強大

超級老人就像海軍陸戰隊一樣,他們擅於承受正在付出努力時所帶來的不適,結果就是擁有更加年輕的大腦,有助於保持優良的記憶力與專注力。

這意味著玩「數獨」之類的謎題遊戲,或是玩電玩麻將等令人愉悅的玩樂型「益智遊戲」,還足以讓您有資格成為超級老人。想要成為超級老人,您必須付出夠多的努力,要辛苦到會在心中暗罵著「可惡」,彷彿自己就要受傷,卻仍要再多做一點的「自虐」程度。

 

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在現在,我們一直沉迷於幸福,總是用「幸福感」來評斷生活的好壞與生命的價值;但研究顯示,隨著年紀增長,人們會試圖避開令人不適的狀況,以為這樣就是幸福,在某些狀況下,這確實是一個好主意,例如試圖避開粗魯的鄰居或是對個人健康不利的作為,但若老是迴避腦力活動或體育鍛煉,只是因為討厭努力所帶來的不適,這必定會對您的大腦造成損害,會使腦組織逐漸變薄,最後失去功能

 

趕快去投入一件有挑戰性的事吧!

 

例如學習一門外語或樂器、參加線上大學課程,甚至去創業或求職,讓大腦動起來吧,這會讓您眼前的這一年,成為印象深刻且有意義的一年。

 

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蔣公說過:「生活的意義,在增進人類全體之生活,生命的意義,在創造宇宙繼起之生命」, 國父說過:「人生以服務為目的」,這不僅適用於年輕人,也同樣適用於老年人。

 


😉註:陳建志醫師為 衛福部審定耳鼻喉科神經科雙專科醫師,現為 元景診所專任主治醫師 及 義大癌治療醫院神經科兼任主治醫師,之前為高雄榮總耳鼻喉頭頸部暈眩門診主治醫師、台中慈濟神經科主治醫師😁

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